2022 年 3 月 14 日,GIF 动图的发明者 Steve Wilhite 因新冠并发症去世,享年 74 岁。

谨此纪念 Steve Wilhite:关于 GiF 和创始人你不知道的 9 件事

GIF 发明者 Steve Wilhite

(图片来源:Stephen Lovekin/Getty Images for The Webby Awards;Wikipedia)

1987 年,Steve Wilhite 发明了 GIF。那个时候,谁也不曾想到一张小小动图会在日后成为风靡互联网的表情包,出现在人们的日常聊天会话中。为了纪念 Steve Wilhite,我们从 GIF 的历史资料以及 Steve Wilhite 的相关报道中整理出了 9 件与 GIF 相关的事实。这些事你可能有所耳闻,也可能是第一次听说,无论何种,我们都希望这篇文章能让你对 GIF 及其发明者 Steve Wilhite 多一些了解。

GIF 起源

上个世纪 80 年代,CompuServe 公司的开发者 Steve Wilhite 和他的团队要解决一个难题:如何让计算机在显示图片的同时能够节省内存?那个时候,万维网还没有诞生,用户需要订阅 CompuServe 的服务来传输文件和发送邮件。如何在不占用过多计算机内存的情况下共享彩色图像文件?Steve Wilhite 找到了一种方法,他通过 LZW 压缩算法结合图像参数(可用色彩为 256 种)实现了在计算机之间交换图像,这些图像非常清晰且不需要使用大量颜色。Steve Wilhite 称这一新发明为 Graphics Interchange Format(图形交换格式),即 GIF。

第一张 GIF

在一次罕见的采访中(Steve Wilhite 极少接受采访),Steve Wilhite 告诉科技媒体 Daily Dot:

“我记得世界上第一张 GIF 动图是一架飞机的图片,那是很久以前的事了(I think the first GIF was a picture of a plane. It was a long time ago)。”

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凭一己之力创造 GIF

“Steve 一个人发明了 GIF——实际上他是在家里发明的GIF,经过完善后才投入到工作中,” Steve Wilhite的妻子Kathaleen告诉科技媒体The Verge。“他总是先私下在头脑中想好怎么做,再竭尽全力地在电脑上编程。”

“He invented GIF all by himself — he actually did that at home and brought it into work after he perfected it.”

网景(Netscape)拯救了 GIF

网景是第一个允许用户使用图片在网站上交互的浏览器——这意味着你可以通过单击图片链接到新的网页。1995年,网景推出了支持GIF动图的Netscape Navigator2.0,并为动图添加了无限循环效果。人们可以用GIF静态图或动图装饰网站,十分简单。Steve Wilhite曾告诉Daily Dot:

“如果网景没有在浏览器中添加 GIF,它很可能早在 1998 年就死掉了( If Netscape had not added GIF in their browser, GIF would have died in 1998)。”

成也 LZW,败也 LZW

GIF 之所以能够获得革命性的成功,是因为它使用了一种被称为 LZW(Lempel-Ziv-Welch,由三位发明者的名字命名)的算法。LZW 通过识别重复模式,然后对其进行简化,从而做到文件的无损压缩。

但 LWZ 压缩算法的技术专利由 Unisys 公司持有。1994 年,Unisys 和 CompuServe 宣布向任何使用了 LWZ 算法的软件(其中包括 TIFF、GIF 和 PDF)收取专利费用。这一举动惹怒了开发者们,为了抵制 Unisys,他们开发了不使用 LZW 算法的全新文件格式——PNG,并且在1999年11月5日庆祝了一个名为“Burn All GIFs”的节日,庆祝方式就是齐聚在一起,集体删除GIF文件。虽然Unisys的专利购买只是针对大公司而非个人,但是开发者们还是感受到了威胁。

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2004 年夏天,Unisys 的 LZW 专利到期。GIF 又重新走上巅峰。

GIF 大爆发

Reddit、Twitter 和 Tumblr 分别于 2005 年、2006 年和 2007 年面世。它们为 GIF 社交文化的爆发做出了重要贡献。尤其是对图像友好的 Tumblr,可以一次性上传 10 张 GIF 动图。在 Tumblr 上,人们用精心制作的 GIF 动图讲述故事和传播时事新闻。

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GIF 的广泛流行也促进了 GIF 艺术家的涌现。平面设计师 David Szakaly(网名为 Davidope)是最著名的 GIF 艺术家之一。他通过对 GIF 的艺术化改变了人们心中 GIF 只能用来搞笑的看法。David 的作品通常为黑色和白色,并具有无限循环效果。下图是他的作品。

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图片来源( https://dvdp.tumblr.com/

2013 年,Tumblr 选择了 GIF 创作者和游戏设计师 Roger Von Biersborn 作为其第一位常驻艺术家,邀请他为网站创作原创艺术。

GIF 发音之争

一直以来,GIF 的发音问题一直争论不休,有人认为 G 应该发浊音(如 gift、great 中的 g),也有人认为应该发轻音(如 gentle、giraffe 中的 g)。GIF 的发明者 Steve Wilhite 曾多次强调 GIF 中的 G 应该读轻音,甚至为了教大家正确发音,还改编了一则流行一时的 Jif 牌花生酱的广告语:Choosy developers choose GIF(原广告语为 Choosy mothers choose Jif)。可尽管如此,很多人依然按照 gift 的发音,省略其中的“t”来读 GIF。最后,连牛津这样的权威词典都不得不同时收录了两种发音。

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Steve Wilhite 最喜欢的一张 GIF

Steve Wilhite 在一次采访中曾透露,他最喜欢的 GIF 是一张“婴儿跳舞搞笑动图”。这张图片也被称为“baby cha-cha”,最初是由 Character Studio 发布的 3D 渲染动画,在 1996 年曾火爆全网。

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证明自己是 GIF 发明者

Steve Wilhite 的妻子 Kathaleen 向《纽约时报》透露:Steve Wilhite 在晚年的时候,将 GIF 的整个发明过程写进了一个三页的文档中,并常常与他的孩子和孙辈一起分享 GIF 的故事。后来 Wilhite 的孙女 Kylie 在学校将这件事(自己的祖父是 GIF 的发明者)告诉了她的计算机老师,但老师完全不相信,认为 Kylie 是在开玩笑。迫不得已,Steve Wilhite 亲自给老师写了一封信证明孙女所说属实,并在最后签名确认,这才使得老师相信。

2013 年,Webby Awards(韦比奖)授予 Steve Wilhite 终身成就奖,而给他颁奖的正是 Tumblr 的创始人 David Karp。

编者注:一年一度的“韦比奖”由美国纽约国际数字艺术和科学学院创立,旨在奖励最佳网站、互动广告、网上电影和视频以及移动应用等做出的杰出贡献。——来自百度百科

CompuServe 的主管 Sandy Trevor 曾这样评价 Steve Wilhite:“他是一个软件天才,虽然 Steve 以发明 GIF 闻名,但那只是他的一小部分成就。Steve Wilhite 在发明 GIF 时,就已经为 CompuServe 和一个数据库管理系统单独编写了 Fortran 和 BASIC 语言版本。然后他开发了该服务的“Host Micro Interface”协议,可以让 CIM 软件与 CompuServe 的大型计算机通信(无论客户使用何种计算平台),从而在本质上实现了一个“图形浏览器”。

遗憾的是,这位天才现在已永远地离开了我们。

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Steve Wilhite 的讣告中写道:“even with all his accomplishments, he remained a very humble, kind, and good man。”

“ 即使取得了诸多成就,他依然是一位非常谦虚、善良和正直的人。”

很多人在 Steve 的讣告页面留言,纷纷向他表达感谢和哀悼之情。

谨此纪念 Steve Wilhite:关于 GiF 和创始人你不知道的 9 件事

虽然 Steve Wilhite 永远地离开了这个世界,但是他留下的 GIF 动图将继续为我们带来欢乐。

Sources:

清明将至,谨以此文纪念 Steve Wilhite 先生。

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